Ученые-авторы утверждают, что их вдохновителями являются кактусы. Колючки этих растений выполняют роль ловушки, которая облегчает превращение воздуха в жидкость. Капельки воды, которые конденсируются на иглах кактуса, «скатываются» к основанию, помогая конденсироваться следующим каплям. 
Новое устройство работает по такому же принципу: на силиконовой либо медной поверхности располагаются выросты-шипы конической формы, высота которых равняется ~ 0,5 мм. Контактируя с мелкодисперсной эмульсией, такая поверхность капли масла и нефти «перемещала» к основанию шипов, после чего их оттуда удаляли. 
Тестовые образцы воды с каплями масла при помощи поверхности с выростами очищались от него на 99 процентов. Правда, не удалось установить, за какой промежуток времени производится подобная очистка. Также оказалось, что поверхность эффективно очищает воду от капель разных органических растворителей и бензина. 
Это не первый случай обнаружения исследователями у биологических поверхностей свойств, которые могут быть полезны человеку. К примеру, ранее ученые установили, что яйца кайр обладают нанопокрытием с водоотталкивающими свойствами, а крылья цикад благодаря своей структуре имеют антибактериальные свойства.